Comprender la corrosión y cómo protegerse contra ella

Comprender la corrosión y como protegerse de ella

Cada año, la maquinaria, los edificios y los equipos corroídos le cuestan a la industria millones. La corrosión es un problema costoso. Pero al comprender sus causas fundamentales, se pueden tomar medidas efectivas para prevenirlo y combatirlo.

Hay varios tipos de costos de corrosión que deben considerarse:

  • Pérdida o daño directo de estructuras metálicas debido a la corrosión. Un ejemplo es un tanque de agua caliente que se ha corroído y debe desecharse.
  • Costos de mantenimiento atribuidos a la corrosión. Cualquier superficie de metal que deba pintarse cada pocos años para controlar la corrosión cae en esta área.
  • Pérdidas indirectas resultantes de la corrosión. Estas pérdidas pueden resultar de fugas e incendios. Las explosiones atribuidas a fugas, fallas de energía, cierre de instalaciones y pérdidas de mano de obra también son indirectamente el resultado de la corrosión.

El primer paso para controlar estos costos requiere comprender qué es la corrosión y qué la causa.

¿Qué es el óxido?

Cuando el hierro o el acero se corroe, el resultado es óxido de hierro, o lo que llamamos óxido. El acero está compuesto principalmente de mineral de hierro. En su estado natural, el mineral de hierro se parece mucho al óxido: rojo oscuro y de grano fino, con tendencia a retener la humedad.

El mineral de hierro es una sustancia estable hasta que se convierte en hierro o acero, elementos naturalmente más débiles. Cuando el acero se expone a la humedad y al oxígeno, inmediatamente comienza a retroceder a su estado natural. Aunque se han tomado medidas de tratamiento anticorrosivo para metales, una gran parte del acero fabricado en este siglo ya se ha vuelto óxido a su estado natural.

Se requieren tres elementos para que exista corrosión: un metal protegido, un metal corroído y un medio conductor de corriente entre los dos. Cuando dos metales diferentes se ponen en contacto, uno se convertirá en el metal protegido y el otro se convertirá en el metal corroído. Los operadores de la planta pueden reconocer situaciones ambientales que conducen a la corrosión.

Por ejemplo:

  • Si se utilizan accesorios galvanizados en tubos de acero, el accesorio galvanizado (zinc) se corroerá, mientras que el acero permanece protegido.
  • El acero u otros metales bajo tensión se corroerán, mientras que el acero sin tensiones está protegido contra la corrosión. Esta es la razón por la que ves picaduras de óxido en el acero.
  • El acero recién cortado se corroerá más rápidamente. Las roscas cortadas en la tubería siempre se oxidarán primero.

Incluso si una pieza de acero no está en contacto con otro metal, ni bajo tensión ni recién cortada, se oxidará cuando se exponga a la intemperie. Esto se debe a que el acero no tiene una composición completamente uniforme: se producirán ligeras variaciones en la densidad y la composición dentro de una sola pieza de acero, lo que provocará corrosión.

El tercer ingrediente necesario para que el acero se corroa es un electrolito. Normalmente es una sustancia líquida o que contiene agua que conduce la corriente de corrosión del metal protegido al metal corroído. La sustancia portadora de corriente más común es el agua. La lluvia, el rocío, la humedad en el aire, etc., sirven como conductores eléctricos eficientes. El acero se corroe muy lentamente en climas desérticos donde la humedad es baja y las precipitaciones raras. En áreas de alta humedad y lluvia frecuente, la protección del acero es crítica. Los operadores de la planta reconocerán algunos de los siguientes entornos que ofrecen corrientes eléctricas para acelerar el proceso de corrosión:

  • Agregar sal al agua mejora en gran medida su capacidad de transporte de corriente. Por lo tanto, el acero expuesto al agua de mar o la niebla salina se corroerá más rápidamente que el acero en agua dulce. La corrosión atmosférica es mayor en áreas cercanas a los océanos, debido al efecto del aire salado. Las soluciones concentradas de salmuera, como las utilizadas en la industria de procesamiento de alimentos, causan corrosión severa.
  • Los humos y humos industriales contienen ácidos, álcalis y otros productos químicos, que sirven como conductores de corriente. En consecuencia, la corrosión atmosférica en las zonas industriales es más grave que en las zonas rurales.
  • Los materiales del suelo, arcilla y tierra también son buenos conductores de electricidad. Las tuberías y otros aceros enterrados en el suelo serán propensos a la corrosión a menos que estén protegidos. Así como la composición del suelo varía considerablemente, también varía en su conductividad eléctrica: algunos suelos causan corrosión más severa que otros.

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